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Bonne nouvelle : certains impacts du changement climatique sont « réversibles ». C’est ce que cela signifie

les Le dernier rapport de l’ONU sur le climat Cette semaine Sonné l’alarme sur les effets « irréversibles » du changement climatique, comme la montée des eaux et les inondations côtières que nous continuerons de subir pendant des siècles ou plus, même si nous arrêtons d’émettre des gaz à effet de serre et le réchauffement climatique maintenant.

“Nous sommes maintenant engagés dans certains aspects du changement climatique, dont certains sont irréversibles pendant des centaines à des milliers d’années”, a déclaré Tamsin Edwards, climatologue au King’s College de Londres et co-auteur du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC). . Le rapport a été publié lundi.

La bonne nouvelle est que certains effets, tels que le réchauffement climatique, peuvent être inversés en éliminant le carbone de l’atmosphère, du moins en théorie.

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Qu’est-ce qui rend certains effets irréversibles sur d’autres ? Qu’est-ce que cela signifie pour l’impact des réductions d’émissions et de la décarbonation ? Et qu’est-ce que cela signifie finalement pour l’avenir? Voici un examen plus approfondi.

De quels types de dommages irréversibles à long terme le rapport parle-t-il ?

Le rapport parle d’un certain nombre de changements qui se produisent déjà – et qui continueront de se produire pendant des siècles, “même si les émissions de dioxyde de carbone sont arrêtées immédiatement”. Ceux-ci inclus:

  • Perte de carbone stocké dans le pergélisol dans l’atmosphère.
  • Les températures océaniques augmentent.
  • Élévation mondiale du niveau de la mer, qui est associée aux inondations côtières.

Certains des changements qui devraient être irréversibles sur une plus longue période, voire des milliers d’années, comprennent :

  • La fonte des glaces au Groenland.
  • La fonte des glaces dans l’Antarctique occidental.
  • Acidification et perte d’oxygène dans les parties profondes de l’océan.

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Attendez, cela signifie-t-il que certains des effets du changement climatique sont réversibles ?

Oui en théorie.

De nombreux scénarios visant à atteindre l’objectif de l’Accord de Paris d’un réchauffement inférieur à 1,5 °C d’ici 2100 incluent un concept appelé « overshoot ».

Le dépassement reconnaît que la température mondiale moyenne augmentera temporairement au-dessus de 1,5 °C, en raison de notre incapacité à réduire les émissions assez rapidement. Une fois que nous aurons finalement cessé d’émettre du dioxyde de carbone, il se stabilisera à une température supérieure à 1,5 degré Celsius, a déclaré Damon Matthews, professeur et titulaire de la chaire de recherche en sciences du climat et de la durabilité à l’Université Concordia.

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“A l’inverse, si nous pouvions extraire le dioxyde de carbone de l’atmosphère, cela pourrait potentiellement faire baisser les températures par rapport à ce niveau de pointe.”

les Rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat Il dit qu’il y a une grande confiance que l’intervention humaine a le potentiel d’éliminer le dioxyde de carbone de l’atmosphère et de le stocker dans des réservoirs à long terme, Une technologie connue sous le nom de captage et stockage du carbone.

“L’idée de supprimer le CO2 est maintenant beaucoup plus acceptée qu’auparavant comme quelque chose de réalisable”, a déclaré Matthews.

Il a déclaré que les changements de températures mondiales ne sont pas naturellement réversibles, ce qui peut expliquer pourquoi beaucoup d’entre nous ont peut-être déjà eu l’impression que le changement climatique en général était irréversible.

Alors, quels changements peuvent être inversés ? Et comment est-ce possible ?

La température de surface et l’acidification de la surface des océans (mais pas les profondeurs des océans) devraient être réversibles, selon le rapport du GIEC, notant que “d’autres changements climatiques poursuivront leur tendance actuelle pendant des décennies, voire des milliers d’années”.

Les changements réversibles sont directement liés à la quantité de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, et ils réagissent “relativement rapidement” aux changements de cette quantité, a déclaré Matthews.

Une partie du réchauffement actuel est due au méthane, un gaz à effet de serre beaucoup plus éphémère que le dioxyde de carbone, bien que plus puissant en termes de piégeage de la chaleur. Il n’a que 12 ans, contre des centaines d’années pour le dioxyde de carbone.

« Ainsi, la quantité de réchauffement causée par le méthane, par exemple, est beaucoup plus réversible que la quantité de réchauffement causée par le dioxyde de carbone », a déclaré Matthews. “Et si nous sommes en mesure de réduire les émissions de méthane de manière très spectaculaire, cela a également le potentiel d’inverser une partie du réchauffement qui … était auparavant causé par les émissions de méthane.”

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Mais ne soyez pas trop excité pour l’instant.

La température mondiale se stabilisera lorsque nous cesserons d’ajouter du dioxyde de carbone dans l’atmosphère Point dit « net zéro » émissions, où toutes les émissions restantes sont « annulées » par la capture ou l’élimination du carbone.

Mais Matthews a déclaré qu’il faudrait beaucoup plus de temps pour éliminer le dioxyde de carbone déjà présent dans l’atmosphère, suffisamment pour faire baisser la température mondiale.

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“Cela profitera probablement aux générations futures”, a-t-il déclaré. “Presque rien n’est réversible dans la chronologie de quelques décennies.”

Pourquoi certains effets climatiques sont-ils moins réversibles ?

“Tous les processus liés à l’océan, aux glaciers ou au pergélisol sont des processus qui leur sont associés à une échelle de temps plus longue – bien plus que cela”, a expliqué Matthews.

De nombreux processus lents et interconnectés y contribuent, ainsi que le fait que l’eau se dilate à des températures plus élevées, a déclaré Greg Flatow, chercheur principal à Environnement et Changement climatique Canada et vice-président du groupe du GIEC qui a rédigé le rapport.

“Le niveau de la mer va continuer à monter parce que les grandes calottes glaciaires, en particulier, mettent beaucoup de temps à s’équilibrer à une nouvelle température”, a-t-il déclaré. “Et l’océan profond met beaucoup de temps à se réchauffer à un niveau compatible avec la surface.”

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La température de l’océan “réagit toujours au dioxyde de carbone que nous avons émis dans l’atmosphère il y a des décennies”, a déclaré Matthews, et elle n’a pas encore eu le temps de réagir aux émissions plus récentes, ce qu’elle fera progressivement dans les décennies ou les siècles à venir.

Quel sera l’impact de ces changements irréversibles à terme ?

Patricia Manuel, professeure à la School of Planning de l’Université Dalhousie à Halifax, y réfléchit depuis longtemps. Elle a étudié comment les communautés côtières doivent se préparer au changement climatique et à ses impacts, en particulier l’élévation du niveau de la mer combinée aux conditions météorologiques plus extrêmes et aux inondations qui en découleront.

“Les émissions de gaz à effet de serre nous ont plus ou moins engagés dans une élévation du niveau de la mer à long terme”, a-t-elle déclaré. “Nous devons planifier pour cela.”

Elle a dit que cela signifie également que vous devez accepter la permanence de la question et sa non-récurrence. La terre dont les gens dépendaient depuis des siècles ou plus et était liée à leur histoire disparaîtra.

“C’est un véritable changement mental”, a déclaré Manuel. “Ces plages ne seront plus à cet endroit très longtemps.” “C’est ennuyeux d’y penser, de savoir que vous laissez derrière vous des choses potentielles qui vous sont si chères culturellement et économiquement.”

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Étant donné que ces changements sont plus lents, en théorie, ils devraient être plus faciles à planifier et à adapter, en déplaçant les infrastructures telles que les routes et les barrages de la côte, en stabilisant les dunes de sable et en ajoutant des zones humides et des récifs d’huîtres pour la protection.

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Mais dans la pratique, a-t-elle dit, ce genre de planification est difficile. “Nous avons déjà vu à quel point c’est difficile – parce que nous ne l’avons toujours pas fait.”

Pendant ce temps, le taux d’élévation du niveau de la mer augmente.

Les réductions d’émissions auront-elles un impact sur les dommages irréversibles à long terme, tels que l’élévation du niveau de la mer ?

Certainement oui.

Alors qu’une certaine quantité de changement est déjà verrouillée sur le long terme, tout changement se produira plus rapidement à mesure que les émissions augmenteront.

“Le taux d’élévation du niveau de la mer dépendra des émissions futures”, a déclaré Flatow.

D’ici 2100, le niveau de la mer devrait augmenter de 0,28 à 0,55 mètre si les émissions de gaz à effet de serre sont considérablement réduites. Mais si les émissions restent élevées, le niveau de la mer devrait passer de 0,98 à 1,88 mètre d’ici la fin de ce siècle. Dans ce cas, une élévation du niveau de la mer de 2 mètres d’ici 2100 et de 5 mètres d’ici 2150 n’est pas à exclure, selon le rapport du GIEC.

Au cours des 2 000 prochaines années, le niveau moyen mondial de la mer augmentera d’environ deux à trois mètres si le réchauffement est limité à 1,5°C, de deux à six mètres s’il est limité à 2°C, et de 19 à 22 mètres avec un réchauffement de 5 degrés pourcentage. Il continuera d’augmenter au cours des millénaires suivants.

De même, les changements irréversibles des calottes glaciaires, des glaciers, du pergélisol et des profondeurs océaniques seraient plus rapides et plus extrêmes avec des émissions plus élevées.

C’est également le cas des changements climatiques théoriquement réversibles liés à la température, tels que la chaleur extrême, la sécheresse et les incendies de forêt.

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« Si nous ne parvenons pas à stabiliser les températures, peu importe si [climate changes] “C’était réversible ou non. Parce que nous allons être dans un nouveau système climatique et nous allons devoir faire face à des impacts climatiques très catastrophiques et potentiellement catastrophiques.”

Atteindre zéro émission nette pour stabiliser la température est essentiel, a-t-il déclaré.

“Ce sera la première chose qui déterminera le niveau d’impacts que nous verrons au cours des prochaines décennies.”