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Ces mystérieux terriers d’animaux ressemblent à des animaux préhistoriques. On sait enfin comment

Des scientifiques viennent de résoudre une énigme géologique vieille de 50 ans : le mystère des anciennes empreintes d’animaux remontant à la pré-évolution des animaux sur Terre.

Les traces en question sont incrustées dans des roches de quartzite, découvertes à Mount Barren dans le sud-ouest de l’Australie, et sont très similaires aux terriers que les crustacés creusent dans le sable. Le seul problème est que les roches se seraient solidifiées du sable environ 600 millions d’années avant l’apparition de la vie animale.

Il semble que les animaux creusaient plus tôt qu’on ne le pensait auparavant, ou que certaines espèces avaient développé des dents capables de ronger la roche dure. Et aucune des explications n’avait particulièrement de sens.

« La quartzite est aussi dure que le béton et il est impossible pour les animaux fouisseurs d’y pénétrer » Le paléontologue Bruce Ronegar dit : de l’Université de Californie, Los Angeles (UCLA). « Donc, les ruines ont dû être découvertes alors que le sable était encore meuble. »

“Mais le sable a été déposé il y a 1,7 milliard d’années – un milliard d’années avant l’apparition des premiers animaux dans les archives fossiles, et sa transformation en quartzite s’est produite il y a plus de 1,2 milliard d’années, bien plus tôt que les fossiles d’animaux les plus anciens, qui sont inférieurs à 0,6 milliard d’années. années.”

Une nouvelle étude offre une explication : le sable qui a formé les terriers est en réalité beaucoup plus petit qu’une grande partie du quartzite environnant. On pense maintenant que les fossiles archéologiques remontent à environ 40 millions d’années et ont été fabriqués au cours de ère éocène.

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Des terriers mystérieux ont été décrits pour la première fois dans papier en 1977Cependant, l’équipe a décidé de le revisiter en utilisant certaines des dernières technologies.

L’utilisation d’une variété de matières radioactives et de techniques de balayage, y compris Microscope électronique à balayageLes chercheurs ont pu déterminer plus précisément l’âge des terriers des animaux. Une enquête plus poussée a révélé que les premières fissures dans la roche se sont produites au niveau de la surface.

Ce qui semble s’être produit, c’est que les intempéries et les inondations ont permis aux créatures fouisseuses d’explorer les roches, qui se sont ensuite solidifiées à nouveau. Des processus géologiques similaires ont été observés ailleurs – à Stonehenge, par exemple, et dans des grottes de quartzite au Venezuela.

“Il s’avère que l’âge est plus jeune que le quartzite environnant de plus d’un milliard d’années.” Le géologue Berger Rasmussen dit : de l’Université d’Australie-Occidentale. Les terriers pourraient donc avoir été creusés par des animaux.

L’équipe pense qu’il est probable que les animaux en question étaient des crustacés et ont envahi le sud-ouest de l’Australie à la suite de l’expansion de l’océan Austral à cette époque. Le climat contemporain a été humide et tempéré à tropical.

Le suivi de fossiles comme celui-ci – ainsi nommé parce qu’il montre l’activité des animaux plutôt que les animaux eux-mêmes – est l’une des plus anciennes preuves d’une vie complexe sur notre planète dont disposent les scientifiques.

Dans chaque endroit découvert, les fossiles peuvent nous en apprendre davantage sur le moment où les organismes ont évolué pour devenir plus complexes et comment certaines espèces ont commencé. Cela signifie en partie que les dates soient aussi précises que possible.

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Ces fouilles archéologiques dans les “mauvaises” roches sont un mystère depuis un demi-siècle. Le paléontologue Stefan Bengtsson dit : Du Musée suédois d’histoire naturelle. “Nous sommes ravis d’avoir pu démontrer les processus géologiques qui résolvent cette énigme.”

La recherche a été publiée dans PNAS.