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Des requins géants parcouraient autrefois les mers et nourrissaient d’énormes repas

New York (AFP) – Les requins d’aujourd’hui n’ont rien à voir avec leurs anciens cousins. Une nouvelle étude a révélé qu’un requin géant qui parcourait les océans il y a des millions d’années aurait pu dévorer une créature de la taille d’un épaulard en seulement cinq bouchées.

Dans leur étude publiée mercredi, les chercheurs ont utilisé des preuves fossiles pour créer un modèle 3D de mégalodon – l’un des plus grands poissons prédateurs de tous les temps – et trouver des indices sur sa vie.

À environ 50 pieds (16 m) du nez à la queue, le mégalodon était plus gros qu’un autobus scolaire, selon Étudier dans les progrès scientifiques. C’est environ deux à trois fois la taille du grand requin blanc d’aujourd’hui. La mâchoire élargie de Megalodon lui a permis de se nourrir d’autres grandes créatures. Les chercheurs suggèrent qu’une fois qu’il remplit son estomac massif, il peut parcourir les océans pendant des mois à la fois.

Le mégalodon était également un bon nageur : il avait une vitesse de navigation moyenne plus rapide que les requins d’aujourd’hui et aurait pu traverser facilement plusieurs océans, ont-ils calculé.

« Ce sera un super prédateur qui ne contrôle que son écosystème », a déclaré le co-auteur John Hutchinson, qui étudie l’évolution de la locomotion animale au Royal Veterinary College of England. « Il n’y a vraiment rien de tel. »

Il a été difficile pour les scientifiques d’obtenir une image claire du mégalodon, a déclaré l’auteur de l’étude Catalina Pimento, paléobiologiste à l’Université de Zurich et à l’Université de Swansea au Pays de Galles.

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Pimento a déclaré que le squelette est constitué de cartilage mou qui ne s’ossifie pas bien. Les scientifiques ont donc utilisé les quelques fossiles disponibles, dont un ensemble rare de vertèbres qui se trouvent au Musée belge depuis les années 1860.

Les chercheurs ont également introduit d’énormes dents dans la mâchoire, a déclaré Hutchinson, chacune de la taille d’un poing humain. Les enquêtes sur les requins blancs modernes ont aidé à illustrer le reste.

En se basant sur leur ingéniosité numérique, les chercheurs ont estimé que le mégalodon aurait pesé environ 70 tonnes, soit jusqu’à 10 éléphants.

Même d’autres prédateurs de haut niveau peuvent avoir eu de la viande de déjeuner pour le mégalodon, qui peut ouvrir ses mâchoires à près de 6 pieds (2 mètres), a déclaré Pimento.

Megalodon a vécu il y a 23 à 2,6 millions d’années.

Parce que les fossiles de mégalodons sont si rares, ces types de modèles nécessitent un « bond d’imagination », a déclaré Michael Gottfried, un paléontologue de l’Université de l’État du Michigan qui n’a pas participé à l’étude. Mais il a dit que les résultats de l’étude sont raisonnables sur la base de ce que l’on sait sur le requin géant.

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Le Département de la santé et des sciences de l’Associated Press reçoit le soutien de la Division de l’éducation scientifique de l’Institut médical Howard Hughes. AP est seul responsable de tout le contenu.