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Est-ce la première preuve découverte de la vie sur Terre ? | actualités scientifiques et techniques

Une nouvelle étude montre que la vie sur Terre pourrait commencer beaucoup plus tôt qu’on ne le pensait.

La preuve vient d’une roche de la taille d’un poing du Québec, au Canada, dont on estime qu’elle a entre 3,75 et 4,28 milliards d’années.

À l’intérieur de cette roche, des scientifiques de l’University College de Londres ont découvert une structure végétale mystérieuse et complexe.

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La ceinture de roches vertes de Nuvvuagittuq contient certaines des roches les plus anciennes de la Terre

Les roches ont été prélevées dans la formation de la ceinture de roches vertes de Nuvvuagittuq (NGB), qui contient certaines des roches les plus anciennes de la surface de la planète.

Il faisait autrefois partie du fond marin et bien que les scientifiques ne sachent pas si c’était il y a 3,75 ou 4,28 milliards d’années, il reste un site vital pour prouver un passé très lointain.

Une étude antérieure de la roche collectée à NGB a révélé que de minuscules filaments, boutons et tubes à l’intérieur semblaient être l’œuvre de bactéries.

Ces tubes d'hématite peuvent représenter les plus anciens microfossiles et preuves de la vie sur Terre.  Photo : M Dodd / UCL
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Ces tubes d’hématite peuvent représenter les plus anciens microfossiles et preuves de la vie sur Terre. Photo : M Dodd / UCL

Les structures remontent à 300 millions d’années avant ce qui est généralement accepté comme le premier signe de vie ancienne.

Il était similaire à celui produit par les bactéries modernes qui vivent dans les bouches hydrothermales sous la mer, ce qui signifie qu’il pourrait s’agir du premier signe de vie jamais découvert.

Cependant, la communauté scientifique n’était pas unanime sur cette évaluation, certains affirmant que les structures pourraient avoir été créées par des processus chimiques.

Sous la roche ignée vert foncé, cette roche rouge vif contient des microfossiles tubulaires et filamenteux.  Photo : D Papineau / UCL
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Sous la roche ignée vert foncé, cette roche rouge vif contient des microfossiles tubulaires et filamenteux. Photo : D Papineau / UCL

Maintenant, une analyse plus approfondie de la même roche a découvert une structure plus complexe – un tronc avec des branches parallèles d’un côté d’environ un centimètre de long.

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De plus, les fils, les poignées et les tubes sont des centaines de champs déformés.

Bien qu’il soit possible que certaines de ces structures se soient formées par des réactions chimiques fortuites, la tige en forme d’arbre était très probablement biologique car il n’y a pas de structure chimique connue comme celle-ci.

Une étude publiée aujourd’hui dans Science Advances suggère qu’il s’agit de la toute première preuve d’une vie bactérienne diversifiée quelques centaines de millions d’années après la formation de la planète.

Ces amas et filaments de fer étaient des cellules germinales similaires aux microbes modernes trouvés dans les environnements de ventilation.  Photo : M Dodd / UCL
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Ces amas et filaments de fer étaient des cellules germinales similaires aux microbes modernes trouvés dans les environnements de ventilation. Photo : M Dodd / UCL

Des sous-produits chimiques minéraux ont également été trouvés dans les roches qui indiquent comment ces premières bactéries ont obtenu leur énergie.

Certains de ces sous-produits sont compatibles avec d’anciens microbes qui vivent de fer, de soufre et peut-être aussi de dioxyde de carbone et de lumière.

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L’auteur principal de l’étude, le Dr Dominic Papineau de l’UCLA, a déclaré : « En utilisant de nombreuses preuves différentes, notre étude suggère fortement qu’un certain nombre d’espèces bactériennes différentes existaient sur Terre il y a entre 3,75 et 4,28 milliards d’années.

Il a ajouté: « Cela signifie que la vie a peut-être commencé moins de 300 millions d’années après la formation de la Terre. Géologiquement parlant, c’est rapide – environ une rotation du Soleil autour de la galaxie. »