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Horizons 2022 : Un pilier d’une année absurde

L’économie est en plein essor. Cependant, la grande question politique pour 2022 est de savoir si les décideurs reviendront aux accommodements si l’inflation reste élevée, mais que la croissance faiblit considérablement. Des risques se profilent à l’horizon. Cette cinquième vague d’infection s’ajoute aux bouleversements restants des vagues précédentes.

Les goulets d’étranglement de l’offre persistent et peuvent être exacerbés par une pénurie de main-d’œuvre. Les prix de l’énergie ont augmenté en raison du froid et des contraintes géopolitiques sur l’approvisionnement. Les prix du GNL en Europe ont triplé, pour l’équivalent du pétrole brut à 250 $ le baril. Ces problèmes du côté de l’offre ajoutent à la pression sur l’inflation en raison de la forte demande, qui a été alimentée par les crises financières passées et la frustration des consommateurs face à la perte de la liberté « d’avant ». À l’heure actuelle, la Réserve fédérale et la Banque centrale européenne sont en baisse, bien qu’à des degrés différents.

La bonne chose est que les anticipations d’inflation sont en baisse depuis la mi-novembre, révélant que les marchés reconnaissent que la variable Omicron réduit la demande plus qu’elle n’exacerbe les ruptures d’approvisionnement. En Europe, les prix du gaz se modéreront presque certainement par rapport à leurs niveaux de pointe une fois l’hiver installé.

Les dépenses budgétaires seront moindres par rapport à 2020-2021, réduisant la pression sur les prix mais avec moins de vents contraires à la croissance car les ménages ont fourni beaucoup de stimulus. En Europe, les envois de fonds financés par l’union augmenteront les dépenses publiques cette année, d’environ 1% du PIB en Italie et en Espagne. Le Japon, où l’inflation n’est pas un problème, devrait bénéficier cette année d’un vaste plan de dépenses budgétaires, à 10 % du PIB.

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Cela peut conduire à une dilatation permanente à ce stade de la récupération. La demande refoulée est amplifiée par certains éléments inhabituels.

Les tampons d’épargne élevés se traduisent par des dépenses d’investissement et des plans de consommation florissants lorsque la pandémie le permet. Les entreprises et les ménages étant riches en liquidités, la demande de crédit a été très faible. Il ne s’agit pas de l’expansion à effet de levier habituelle que les banques centrales doivent ralentir en augmentant les conditions de financement. Aux États-Unis, les entreprises se désendettent et en Europe, la croissance du crédit aux entreprises a été quasi inexistante. Dans les deux régions, les consommateurs empruntent principalement pour acheter une maison. Les banques sont bien capitalisées et prêtes à prêter, fournissant des réserves supplémentaires auxquelles le secteur privé peut accéder en cas de besoin.

Toute hausse des taux affectera, au pire, les marchés financiers et le sentiment – et temporairement. Le canal du crédit est plus faible et la reprise sera forte. Le mot clé du message optimiste de la Fed de décembre était « facultatif » en cas de déception dans les perspectives de croissance – l’orientation future de la politique en ces temps incertains nécessite de nouveaux concepts. Alors que la politique doit s’adapter à une reprise en cours, les conditions financières devraient rester favorables en 2022. La Fed a montré qu’elle s’en soucie : elle a accéléré le resserrement – également pour pouvoir faire peu plus tard.

La fin du programme d’achat d’obligations en cas de pandémie de la Banque centrale européenne ne doit pas être comprise comme un resserrement hâtif. Cela devrait être considéré comme la fin de l’urgence – de la même manière que l’impulsion budgétaire extraordinaire s’estompera dans le monde entier, empêchant le Japon de faire face à une situation différente. Les marchés se rendront compte que le tampon politique demeure. De petites augmentations des taux d’intérêt soutiendront la croissance d’une manière inhabituelle – il y aura plus d’appétit pour les banques à prêter.

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Le scénario central de 2022 est celui dans lequel les craintes inflationnistes n’interrompront pas la reprise. La croissance en Europe et aux États-Unis restera supérieure à la tendance, et sera légèrement plus rapide dans la première que dans la seconde. En plus d’être à la traîne des tendances d’avant la crise par rapport aux États-Unis, l’Europe est confrontée à une combinaison de croissance et d’inflation plus gérable. Les ruptures d’approvisionnement et les pénuries de main-d’œuvre sont moins graves et la politique reste favorable. Le soutien politique et les progrès médicaux dans les deux endroits prolongeront le cycle économique pour s’étendre – malgré un ralentissement temporaire – sans passer par une récession, comme dans le cycle économique standard.

La politique reste un risque majeur. Outre les événements géopolitiques habituels et imprévisibles qui pourraient bouleverser le monde cette année, il y a des élections présidentielles en Europe et des élections de mi-mandat aux États-Unis. En France et en Italie, il existe un certain nombre de personnalités qui divisent et qui peuvent amener les titulaires à faire des publicités insensées. Les craintes virales continueront d’émerger tant que les vaccinations ne seront pas terminées dans le monde.

La séquence de ralentissements et de récupérations peut donner une impression de jour de la marmotte, provoquant la réouverture et l’arrêt du commerce dans un déjà-vu désagréable. Comme le disait Albert Camus, il faut imaginer Sisyphe heureux.

Agnes Pelech est Chief European Strategist au Barings Investment Institute.