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La Chine lance un deuxième équipage pour une mission de six mois vers la station spatiale

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La Chine a lancé samedi un équipage de trois personnes pour une mission de six mois à bord de sa station spatiale, qui devrait établir un nouveau record pour le temps que les astronautes chinois passent dans l’espace alors que le pays se dirige vers l’achèvement de la structure orbitale.

Le vaisseau spatial Shenzhou-13 transportant les trois astronautes a été lancé avec une fusée Longue Marche-2F samedi à 00h25 (4h25 GMT vendredi).

L’amarrage de l’unité Tianhe devrait être achevé dans les six prochaines heures, commençant la mission qui poursuivra le travail du premier équipage de trois hommes qui a passé 90 jours à bord. Les membres d’équipage ont effectué deux sorties dans l’espace et déployé un bras mécanique de 10 mètres (33 pieds) avant de revenir sur Terre à la mi-septembre.

Le nouvel équipage comprend deux vétérans du voyage spatial. Le pilote Zhai Zhigang, 55 ans, Wang Yaping, 41 ans, la seule femme de la mission, et Ye Guangfu, 41 ans, effectuent son premier vol dans l’espace.

Une fanfare militaire et des partisans de l’équipage ont fait leurs adieux en chantant « An hymne à la patrie », soulignant le poids de la fierté nationale investie dans le programme spatial chinois qui a fait des progrès rapides ces dernières années.

Les activités prévues pour l’équipage comprennent jusqu’à trois sorties dans l’espace pour installer l’équipement en vue de l’agrandissement de la station, évaluer les conditions de vie sur l’unité et mener des expériences en médecine spatiale et dans d’autres domaines.

Le programme spatial chinois dirigé par l’armée prévoit d’envoyer plusieurs équipages à la station au cours des deux prochaines années pour la rendre pleinement opérationnelle. Shenzhou-13 est la cinquième mission de la structure, comprenant des vols sans équipage pour livrer des fournitures.

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Une fois achevée avec l’ajout de deux autres modules – appelés Mengtian et Wentian – la station pèsera environ 66 tonnes, une fraction de la taille de la Station spatiale internationale, qui a lancé son premier module en 1998 et pèsera environ 450 tonnes une fois terminée.

Les deux unités chinoises supplémentaires devraient être lancées avant la fin de l’année prochaine pendant le séjour de l’équipage du Shenzhou-14, qui n’a pas encore été nommé.

Le ministère chinois des Affaires étrangères a renouvelé vendredi son engagement à coopérer avec d’autres pays dans l’utilisation pacifique de l’espace.

Le porte-parole de la Fédération, Zhao Lijian, a déclaré que l’envoi d’humains dans l’espace était une « cause commune de l’humanité » et que la Chine « continuera à étendre et à étendre la coopération et les échanges internationaux » dans les vols spatiaux habités et « apporter des contributions positives à l’exploration des mystères de l’univers ».

La Chine a été exclue de la Station spatiale internationale en grande partie en raison des objections américaines à la nature secrète du programme chinois et des liens militaires étroits, ce qui l’a amenée à lancer deux modules expérimentaux avant de commencer sur la station permanente.

La loi américaine exige l’approbation du Congrès pour les contacts entre les programmes spatiaux américains et chinois, mais la Chine coopère avec des experts spatiaux de pays comme la France, la Suède, la Russie et l’Italie. Les responsables chinois ont déclaré qu’ils attendaient avec impatience d’accueillir des astronautes d’autres pays à bord de la station spatiale une fois qu’elle serait pleinement opérationnelle.

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La Chine a lancé sept missions habitées avec 14 astronautes à bord depuis 2003, date à laquelle elle n’est devenue que le troisième pays après l’ex-Union soviétique et les États-Unis à envoyer une personne seule dans l’espace. Deux astronautes chinois ont volé deux fois.

Outre ses missions habitées, la Chine a étendu ses travaux sur l’exploration lunaire et martienne, notamment en plaçant un rover de l’autre côté de la lune peu explorée et en ramenant des roches lunaires sur Terre pour la première fois depuis les années 1970.

Cette année, la Chine a également posé sa sonde spatiale Tianwen-1 sur Mars, dont le compagnon rover Jurong a exploré des preuves de la vie sur la planète rouge.

D’autres programmes spatiaux chinois appellent à collecter le sol de l’astéroïde et à restituer des échantillons lunaires supplémentaires. La Chine a également exprimé son aspiration à envoyer des gens sur la Lune et éventuellement à y construire une base scientifique, bien qu’aucun calendrier n’ait été proposé pour de tels projets. Un avion spatial top secret serait en cours de développement.

(AFP)