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La mission spatiale européenne du Japon prend des photos de Mercure

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Paris (AFP)

La sonde spatiale euro-japonaise BepiColombo a rendu ses premières images de Mercure, la planète la plus proche du soleil, a annoncé samedi l’Agence spatiale européenne.

Les images ont été obtenues environ trois ans après le lancement du vaisseau de mission sans pilote à bord d’une fusée Ariane 5.

L’Agence spatiale européenne a déclaré dans un communiqué que les caméras attachées à Bebe Colombo fournissaient des images en noir et blanc.

Mais lorsque le vaisseau spatial a atteint le côté nocturne de la planète, les conditions n’étaient pas “idéales” pour prendre des photos depuis son approche la plus proche de la planète, à 199 kilomètres (124 miles), donc la plus proche était d’environ 1 000 kilomètres.

La zone illustrée fait partie de l’hémisphère nord de Mercure, y compris de grands cratères et une zone qui a été inondée par la lave il y a des milliards d’années.

“Le survol a été impeccable du point de vue du vaisseau spatial, et il est incroyable de voir enfin notre planète cible”, a déclaré Elsa Montagnion, directrice des opérations du vaisseau spatial pour la mission.

L’agence a déclaré que la mission BepiColombo étudierait tous les aspects de cette mystérieuse planète intérieure, de son noyau aux processus de surface, en passant par le champ magnétique et l’exosphère, “afin de mieux comprendre l’origine et l’évolution d’une planète proche de son étoile mère”.

Mercure est également la seule planète rocheuse en orbite autour du soleil en plus de notre planète qui a un champ magnétique.

Les champs magnétiques sont créés par un noyau liquide, mais en raison de sa taille, Mercure doit être devenu froid et solide, comme Mars l’a fait.

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Cette anomalie peut être due à une caractéristique de la formation du noyau, quelque chose que les instruments BepiColombo mesureront avec une précision beaucoup plus grande que ce qui était possible jusqu’à présent.

À sa surface, Mercure est une planète extrême, oscillant entre des journées chaudes d’environ 430 degrés Celsius (plus de 800 degrés Fahrenheit) à des nuits glaciales de moins 180 degrés Celsius (moins 290 degrés Fahrenheit).

Ces jours et ces nuits durent environ trois mois terrestres.

Des missions précédentes ont découvert des preuves de glace dans les recoins les plus profonds des cratères polaires de la planète.

Les scientifiques pensent qu’il pourrait s’agir d’une accumulation de comètes qui sont entrées en collision à la surface de Mercure.

BepiColombo devrait effectuer cinq autres vols vers Mercure au cours d’une trajectoire complexe qui verra également le satellite survoler Vénus et la Terre.

Il ne peut pas être envoyé directement sur Mercure, car l’attraction solaire est si forte qu’une manœuvre de freinage massive serait nécessaire pour réussir à positionner le satellite, ce qui nécessiterait beaucoup de carburant pour un engin spatial de cette taille. La mission durera encore environ cinq ans.

La gravité exercée par la Terre et Vénus – connue sous le nom d’assistance gravitationnelle – leur permet de décélérer “naturellement” au cours de leur voyage.