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La MLS et la Liga MX annoncent la nouvelle Coupe de la Ligue

Dans le cadre d’un réaménagement majeur du soccer nord-américain, les ligues majeures masculines des États-Unis et du Mexique ont annoncé mardi la création d’un tournoi annuel de style Coupe du monde dans lequel chaque équipe des deux ligues s’affrontera. Le tournoi d’un mois aura lieu en juillet et août, à partir de 2023, élargissant la collaboration entre la Major League Soccer et la Liga MX et ajoutant plus de matchs au calendrier mondial de football déjà chargé.

“Nous avons besoin de plus d’attention mondiale”, a déclaré le commissaire de la MLS Don Garber dans une interview. “C’est un sport mondial. Nous faisons du bon travail en augmentant l’intérêt pour la MLS dans notre ligue ici localement. La prochaine étape est de savoir comment développer notre intérêt en dehors de notre région ?”

Un tournoi à 47 équipes (il en aura 48 lorsque la MLS passera à 30 équipes) en phase de groupes et en élimination au cours de la seule période relativement calme du calendrier du football – entre la fin des tournois internationaux d’été et le début des matches de club à l’automne – est un pilier central de la stratégie.

Le tournoi remplacera la Coupe de la Ligue, beaucoup plus petite, et prendra son nom. Afin de lui donner une légitimité et s’assurer que les équipes le prennent au sérieux, les organisateurs ont promis une ribambelle de prix (mais n’ont pas précisé combien). Les trois meilleures équipes se qualifieront également pour la Ligue des champions de la CONCACAF, la plus grande compétition de clubs de la région.

La nouvelle Coupe de la Ligue nécessitera une réorganisation majeure des horaires de la MLS et de la Liga MX. Au lieu d’organiser l’événement parallèlement à la compétition de la ligue, les deux ligues feront une pause pendant la durée du tournoi. Pour la MLS, cela signifie une interruption d’un mois au milieu de la saison, qui commence généralement en mars, tandis que pour la Liga MX, cela signifie un retard du début de leur saison.

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L’ensemble du monde du football, des clubs aux ligues, des confédérations et de la FIFA elle-même, est enfermé dans une bataille féroce en cours sur le calendrier, sur de nouvelles ligues et sur la navigation des lois nationales sur les coronavirus. Il semble que les promoteurs considèrent souvent le football comme un jeu lucratif, utilisant des joueurs de plus en plus fatigués pour extraire autant de dollars que possible du sport, avec peu de coopération entre les organisations.

Conscients de cette tension, la MLS et la Liga MX disent avoir créé le nouveau tournoi avec la participation de la CONCACAF, qui supervise le football en Amérique du Nord, en Amérique centrale et dans les Caraïbes. L’annonce de la Coupe de la Ligue a coïncidé avec une autre annonce, mardi, de la CONCACAF, qui a indiqué qu’à partir de 2024, la Ligue des champions de la CONCACAF s’étendra à 27 clubs, contre 16 en 2021.

La Ligue des champions élargie commencera par trois tournois régionaux, un pour l’Amérique du Nord, l’Amérique centrale et les Caraïbes, avant que 16 équipes ne se qualifient pour les huitièmes de finale.

La Coupe de la Ligue verra les joueurs mexicains passer plus de temps aux États-Unis, car le tournoi se déroulera ici. En 2023, les meilleurs joueurs mexicains de leur équipe nationale s’affronteront dans la Gold Cup, le tournoi régional des équipes nationales qui s’est toujours principalement déroulé aux États-Unis, en juin et juillet. Beaucoup retourneront ensuite dans leurs clubs mexicains, qui seront déjà aux États-Unis en vue de la Coupe de la Ligue.

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Le président de la Liga MX, Mikel Areola, ne craint pas que les fans de football mexicains détestent voir leurs joueurs passer presque tout l’été à jouer au nord de la frontière, ne pouvant regarder qu’à la télévision sans trop se déplacer. Il a dit que ce tournoi est un ajout, pas un retrait de la Liga MX.

“Ce sera un modèle mixte car nous continuerons notre approche traditionnelle dans la ligue nationale”, a déclaré Areola. “Cependant, nous innovons tous les deux dans ce genre d’extravagance estivale.”

Les organisateurs espèrent qu’en plus de vendre des millions de billets, le tournoi générera un énorme coup de pouce en dollars télévisés, en particulier en dehors de l’Amérique du Nord. Les droits de visionner les matchs de la MLS et de la Liga MX en dehors de leur pays d’origine n’ont pas de valeur particulière pour le moment. Alors que la MLS est diffusée en Angleterre, par exemple, les sociétés de télévision et de diffusion paient beaucoup plus pour montrer la Premier League ou la Ligue des champions qu’elles ne paient en MLS, mais le tournoi facile à comprendre pendant une accalmie dans le calendrier pourrait s’avérer populaire.

La MLS contrôlera les droits télévisés du tournoi aux États-Unis et au Canada, la Liga MX contrôlera les droits au Mexique et les deux seront impliqués dans sa vente au reste du monde. La MLS discute également avec des sociétés de médias des droits locaux et nationaux de diffuser ses matches de championnat, qui sont actuellement détenus par ESPN, Fox et un certain nombre de sociétés de médias locales, mais expirent l’année prochaine.

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Les droits médias de la Coupe de la Ligue peuvent être vendus avec ces droits à la ou aux mêmes sociétés, ou ils peuvent être vendus séparément.

Le succès du tournoi sera également jugé selon qu’il mène à l’amélioration des clubs et des joueurs en Amérique du Nord. Areola a déclaré que le tournoi offrirait une compétition vitale aux équipes du milieu et du bas de la Liga MX, qui ne se sont pas qualifiées pour la Ligue des champions de la CONCACAF.

« Parfois, les grandes équipes grandissent toutes seules », a-t-il déclaré. Mais si la Coupe de la Ligue génère les bonnes incitations, il y aura plus de ce qu’Areola appelle une “croissance horizontale” dans l’ensemble de la ligue.

En fin de compte, la Coupe de la Ligue, et tout le reste entre les deux ligues, est orientée vers 2026, lorsque les États-Unis accueilleront la Coupe du monde, avec le Mexique et le Canada. “Nous avons maintenant du carburant pour fusée pour la Coupe du monde qui peut nous aider à atteindre un niveau supérieur et finalement être considéré comme ce que nous aspirions à être, l’une des meilleures ligues au monde”, a déclaré Garber.