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La NASA et Boeing disent que Starliner est sur la bonne voie pour être lancé le 19 mai

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Washington (AFP) – La capsule Starliner de Boeing est enfin prête à retenter un lancement d’essai majeur vers la Station spatiale internationale le 19 mai, ont annoncé mardi des responsables.

Le vol sans équipage, appelé OFT-2, est une étape essentielle vers la certification du vaisseau spatial pour éventuellement transporter des passagers, donnant à la NASA un deuxième fournisseur de taxis aux côtés de SpaceX.

Le géant de l’aérospatiale Boeing, qui a obtenu un contrat de 4,2 milliards de dollars à cet effet en 2014, a d’abord tenté le test en 2019, mais n’a pas réussi à prendre rendez-vous avec la Station spatiale internationale après avoir rencontré des problèmes logiciels qui ont provoqué des anomalies lors du voyage.

Le programme a depuis connu plusieurs retards. Il devait voler pour la dernière fois en août 2021, mais la mission a été interrompue quelques heures seulement avant le lancement car une humidité élevée a entraîné une corrosion à l’intérieur des vannes du Starliner.

« Cela a été huit mois difficiles, mais je dirai que c’est très satisfaisant parce que nous avons résolu le problème », a déclaré Steve Stitch, responsable du programme d’équipage commercial de la NASA, lors d’un appel avec des journalistes.

La NASA vise 18h54 (22h54 GMT) pour décoller du Kennedy Space Center en Floride.

Si l’OFT-2 réussit, a déclaré Mark Naby de Boeing, Boeing devra effectuer un autre test d’équipage avant de pouvoir être officiellement approuvé, la société visant la fin de 2022 pour cette mission.

Pendant ce temps, la société SpaceX d’Elon Musk a déjà transporté plus de 20 personnes vers la Station spatiale internationale à bord de la capsule Crew Dragon depuis son premier vol habité en 2020.

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