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La NASA étend ses recherches sur l’extraction de la glace lunaire et les minéraux pour maintenir la vie humaine sur la lune

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Illustration représentant l’atterrisseur Nova-C avec l’expérience d’extraction de glace des ressources polaires de la NASA (PRIME-1) attachée au vaisseau spatial à la surface de la Lune. Image reproduite avec l’aimable autorisation de Intuitive Machines/NASA

Orlando, Floride, 7 mars (UPI) – Le désir de la NASA d’extraire de la glace et des minéraux sur la Lune est à l’origine de nouvelles recherches sur Terre sur la façon dont les astronautes peuvent utiliser des matériaux lunaires pour fabriquer des pièces pour des machines, paver des routes et construire des logements.

Les scientifiques ont étudié les roches lunaires ramenées des missions Apollo, et la NASA a confirmé la présence de glace d’eau dans les cratères du pôle sud de la lune. Les scientifiques universitaires et les ingénieurs de la NASA essaient maintenant de mieux utiliser ces ressources.

La NASA veut être prête à exploiter tout ce qu’elle trouvera lorsqu’elle atterrira, peut-être au pôle sud de la lune, pour les missions à venir, selon Jerry Sanders, ingénieur de l’agence et chef d’équipe dans cet effort minier.

« Lorsque nous allons au pôle Nord ou au pôle Sud et que nous commençons à jouer avec le régolithe, nous pouvons trouver des choses que les missions Apollo n’ont pas faites, mais d’un point de vue très large, nous pensons savoir à quoi nous attendre », Sanders a déclaré à UPI dans une interview.

La NASA prévoit actuellement d’atterrir des humains sur le pôle sud de la lune en 2025 si l’agence reçoit un financement adéquat du Congrès. La mission du rover, Viper, devrait cartographier les ressources et les gisements de glace lunaire autour du pôle Sud en 2023.

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La glace lunaire peut être utilisée non seulement pour boire et faire pousser des cultures, mais aussi pour la conversion en hydrogène ou en oxygène. Les minéraux peuvent également être extraits pour alimenter les imprimantes 3D pour la fabrication – le tout sans le long délai de livraison au sol.

Le dernier effort de Lunar Resources a accordé jusqu’à 2 millions de dollars à chacune des trois universités pour développer des technologies qui aideront la NASA à extraire et à traiter les matériaux lunaires.

L’extraction de minéraux spécifiques à la fabrication sera l’une des priorités de l’Université des sciences et technologies du Missouri, à Rolla, à environ 100 miles au sud-ouest de Saint-Louis.

Une équipe du Colorado College of Mines à Golden développera des outils et des méthodes pour permettre la construction automatisée de routes minières, de plates-formes d’atterrissage et de logements – qui peuvent utiliser des minéraux provenant de roches lunaires.

Des chercheurs de l’Université d’Auburn, dans le sud de l’Alabama, créeront une nouvelle électronique qui maintiendra la fiabilité malgré le froid extrême de l’environnement lunaire.

L’équipe du Missouri trouvera également des moyens de traiter les régolithes contenant de l’anorthite commune, un type de roche trouvé sur toute la lune, a déclaré Leslie Gertsch, professeur adjoint de géo-ingénierie, à UPI dans une interview.

Gertsch a déclaré que les scientifiques prévoyaient de développer une pièce d’équipement qui peut être alimentée « avec une pelle pleine de régolithe aléatoire sur la lune et elle se balancera ». « Ce qui sortira sera de très petites particules contenant environ 70% d’anorthite. »

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Un tel précurseur de minéraux peut ensuite être traité à nouveau pour extraire le calcium, le magnésium, le silicium et l’oxygène – ainsi que certaines impuretés, a-t-elle déclaré. Ces métaux peuvent être utilisés pour fabriquer des choses comme le verre et la céramique.

« Nous testerons nos processus dans l’air et dans le vide, la chaleur et le froid extrêmes – tout comme les conditions sur la Lune », a déclaré Gertsch.

Elle a noté qu’aucune roche lunaire réelle ne serait utilisée dans les expériences du Missouri.

« Bien que j’adore travailler avec de vraies roches lunaires, nous avons besoin de beaucoup de matériel », déclare Gerch. « Nous utiliserons un régolithe simulé qui est la meilleure estimation de ce à quoi ressemble le sol lunaire. »

L’équipe du Colorado anticipe les nouveaux besoins en technologies minières lunaires depuis plus de 20 ans, a déclaré à UPI Angel Abboud Madrid, directeur du Space Resource Center de la Colorado School of Mines, dans une interview.

« Nous aurons besoin de sites d’atterrissage et de chantiers de construction sur la Lune », a déclaré Abboud à Madrid. « Tout comme vous le feriez sur Terre, vous devez enlever des collines, enlever des roches et remplir des cratères ou des cratères. Nous étudions comment le faire sur la Lune. »

Dans le passé, ce travail de l’équipe du Colorado a impliqué le développement de plates-formes pouvant être transportées sur la Lune, non attachées et utilisées comme aires d’atterrissage. Un tel appareil peut être nécessaire car la poussière lunaire contient des particules fines et tranchantes qui peuvent couper ou rayer l’équipement.

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Il a dit qu’un autre projet sur lequel il travaille implique un bras robotique qui peut être utilisé pour les chambres funéraires.

« L’une des grandes questions sur lesquelles nous avons travaillé est de savoir ce que nous pouvons faire avec du régolithe lunaire pur », a-t-il déclaré. « Pouvez-vous le chauffer tellement que vous l’étalez, et maintenant vous avez une route ? Ou avez-vous besoin d’additifs, de quelque chose d’autre pour le mélanger ? Et si vous le faites, pouvez-vous le trouver sur la lune ? Ce sont des questions auxquelles il faut répondre .”

Pendant ce temps, Aboud Madrid et Gerch ont déclaré qu’ils prévoyaient de surveiller les atterrisseurs et les rovers robotiques que la NASA enverra sur la Lune dans les années à venir afin d’obtenir de nouvelles données pour leurs recherches en cours.

Moghbeli pose pour une photo dans le simulateur d’ingénierie des systèmes pour la Station spatiale internationale et les programmes avancés de vols spatiaux au Johnson Space Center le 9 juillet 2019. Elle s’entraînera pour la mission lunaire. Photo de Bill Ingalls/NASA

Moghbeli pose pour une photo dans le simulateur d’ingénierie des systèmes pour la Station spatiale internationale et les programmes avancés de vols spatiaux au Johnson Space Center le 9 juillet 2019. Elle s’entraînera pour la mission lunaire. Photo de Bill Ingalls/NASA