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La sonde de Mars voit des indices de vie passée dans les derniers échantillons de roche

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Washington (AFP) – Le rover Mars de la NASA a détecté les concentrations les plus élevées de molécules organiques à ce jour, un signal possible aux microbes anciens que les scientifiques sont impatients de confirmer lorsque les échantillons de roche seront enfin ramenés sur Terre.

Alors que de la matière organique a déjà été trouvée sur la planète rouge, la nouvelle découverte est considérée comme particulièrement prometteuse car elle provient d’une zone où des sédiments et des sels se sont déposés dans un lac – des conditions dans lesquelles la vie aurait pu apparaître.

« Il est très juste de dire que ce seront, en effet, les échantillons de roche les plus précieux jamais collectés », a déclaré aux journalistes David Schuster, un scientifique spécialiste des échantillons de persévérance, lors d’un point de presse.

Les molécules organiques – composés composés principalement de carbone qui contiennent généralement de l’hydrogène et de l’oxygène, mais parfois aussi d’autres éléments – ne sont pas toujours créées par des processus biologiques.

D’autres analyses et conclusions devront attendre la mission de retour d’échantillons de Mars – une collaboration entre la NASA et l’Agence spatiale européenne (ESA) pour renvoyer les roches prévues pour 2033.

Le rover, surnommé Percy, a atterri sur le cratère Jezero de Mars en février 2021 et a été chargé de stocker des échantillons pouvant contenir des signes de vie ancienne, ainsi que de décrire la géologie et le climat passé de la planète.

Le delta que vous explorez s’est formé il y a 3,5 milliards d’années. Le rover examine actuellement les roches sédimentaires, qui proviennent de particules de différentes tailles qui se sont déposées dans l’environnement aquatique d’alors.

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Percy a foré deux échantillons d’une roche appelée « Wildcat Ridge », d’environ trois pieds (un mètre) de large, et le 20 juillet a érodé une partie de sa surface afin qu’elle puisse être analysée avec un instrument appelé SHERLOC qui utilise la lumière ultraviolette.

Les résultats ont montré une classe de molécules organiques appelées aromatiques, qui jouent un rôle clé en biochimie.

« Il s’agit d’une chasse au trésor à la recherche d’éventuels signes de vie sur une autre planète », a déclaré Sunanda Sharma, astrobiologiste à la NASA.

« Le bio est une preuve et nous obtenons des preuves de plus en plus fortes… Personnellement, je trouve ces résultats très impressionnants car il semble que nous soyons au bon endroit, avec les bons outils, à un moment très crucial. »

D’autres indices alléchants sur la possibilité d’une vie sur Mars sont apparus auparavant, notamment des découvertes répétées de méthane par l’ancêtre de la persévérance, Curiosity.

Alors que le méthane est un sous-produit digestif des microbes ici sur Terre, il peut également être généré par des réactions géothermiques là où il n’existe pas biologiquement.