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Lancement de la capsule Starliner de Boeing lors d’un vol d’essai majeur en orbite

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CAP CANAVERAL – La nouvelle capsule Starliner de Boeing a été lancée jeudi lors d’un vol d’essai sans équipage à destination de la Station spatiale internationale, dans le but d’offrir un succès indispensable à l’entreprise après plus de deux ans de retards et de coûteux revers d’ingénierie.

Le CST-100 Starliner en forme de boule de gomme a décollé peu avant 19 h HAE (23 h 00 GMT) de la station de l’US Space Force Cap Canaveral en Floride, volant au-dessus d’une fusée Atlas V fournie par Boeing-Lockheed. Martin’s United Launch Alliance (ULA) .

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Environ 30 minutes après le décollage, le Starliner a atteint son orbite initiale prévue, après s’être séparé de l’étage supérieur de la fusée Atlas V et a volé de ses propres moyens vers un rendez-vous prévu avec la station spatiale.

À ce stade du précédent vol d’essai de Starliner à la fin de 2019, un problème logiciel a contrecarré la capacité du vaisseau spatial à atteindre efficacement la station spatiale.

La mise en orbite de la capsule jeudi n’a pas été sans heurts. Lors d’une conférence de presse après le lancement, des responsables de la NASA et de Boeing ont déclaré que deux des 12 propulseurs de l’avion étaient tombés en panne pendant la manœuvre de 45 secondes du Starliner.

Cependant, le propulseur de réserve a démarré et la manœuvre s’est achevée, ont-ils précisé, ajoutant que le dysfonctionnement, bien que non encore élucidé, ne devrait pas empêcher l’engin spatial d’atteindre sa destination ou de revenir en toute sécurité sur Terre.

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« Le système a été conçu pour être redondant, et il a fonctionné exactement comme il était censé le faire », a déclaré Mark Naby, responsable du programme Starliner de Boeing. « Nous avons un véhicule sûr et nous sommes en route vers la Station spatiale internationale. »

La capsule devait arriver à la station spatiale environ 24 heures après son lancement et amarrer le centre de recherche en orbite à 400 km au-dessus de la Terre vendredi soir.

L’engin Boeing devrait passer quatre à cinq jours attachés à la station spatiale avant de descendre et de revenir sur Terre, avec un atterrissage en parachute doublé d’airbag sur le terrain désertique de White Sands, au Nouveau-Mexique.

La mission réussie permettra au Starliner tant attendu de fournir à la NASA un deuxième moyen fiable de transporter les astronautes vers et depuis la station spatiale.

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Depuis la reprise des vols habités en orbite depuis le sol américain en 2020, neuf ans après la fin du programme de la navette spatiale, l’agence spatiale américaine doit compter uniquement sur les fusées Falcon 9 et les capsules Crew Dragon du SpaceX d’Elon Musk pour transporter les astronautes de la NASA. .

Auparavant, la seule autre option pour accéder au laboratoire orbital était de monter à bord des véhicules à bord du vaisseau spatial russe Soyouz.

« Avoir une sauvegarde est important pour le pays », a déclaré à Reuters l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, quelques heures avant le décollage.

Le lancement de jeudi intervient également à un moment charnière pour Boeing alors que la société basée à Chicago cherche à sortir des crises successives du secteur aéronautique et de son unité de défense spatiale. Le programme Starliner à lui seul a contraint Boeing à engager des frais de 595 millions de dollars depuis l’échec de son premier vol d’essai sans pilote en orbite en 2019.

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Modèle cargo et passager

Le Starliner ne volait pas sur une orbite vide. La capsule transportait un mannequin de recherche, fantaisiste nommé Rosie Rocketer et portant une combinaison de vol bleue, pour collecter des données sur les conditions de la cabine de l’équipage pendant le vol, ainsi que 500 livres (227 kg) de fret pour l’équipage de la station spatiale – trois astronautes de la NASA et un astronaute de la NASA Espace européen de l’Italie et trois cosmonautes russes

Après l’échec de la mission d’essai de 2019, des problèmes ultérieurs avec le système de propulsion Starliner, fourni par Aerojet Rocketdyne, ont poussé Boeing à annuler la tentative de lancement de la capsule l’été dernier.

Les deux sociétés n’étaient pas d’accord sur la raison pour laquelle les vannes de carburant avaient cessé de se fermer et sur la société chargée de les réparer, a rapporté Reuters la semaine dernière.

Boeing a déclaré avoir depuis résolu le problème avec une solution provisoire et prévoit de repenser après le vol de cette semaine.

Si le deuxième vol sans pilote en orbite réussit, Starliner pourrait faire voler sa première équipe d’astronautes à l’automne, bien que les responsables de la NASA préviennent que le délai pourrait glisser. (Reportage de Joey Roulette à Cape Canaveral, Floride; Reportage supplémentaire de Steve Gorman à Los Angeles; Montage par Jerry Doyle, Grant McCall et Richard Boleyn)

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