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L’astéroïde en orbite près de la Terre pourrait provenir de la Lune

Alexandra Larkin – CBS News

Les origines d’un astéroïde géocroiseur – de la taille d’une grande roue – intriguent les scientifiques depuis des années. Les astronomes pensent maintenant qu’un astéroïde appelé Kamo’oalewa s’est séparé de la lune, selon des données publiées dans Revue Nature.

Une équipe d’astronomes, dirigée par Ben Sharkey, un étudiant diplômé en sciences planétaires à l’Université de l’Arizona, a découvert l’astéroïde en 2016. Ils ont découvert que le « spectre » de Kamu O’Oliwa, ou le motif de la lumière réfléchie, ne correspond à celui de l’un des autres astéroïdes terrestres à proximité. Ils savaient quelque chose de différent à propos de Kamo`oalewa – dont le nom se trouve dans un hymne de création hawaïen et « des indices sur la progéniture voyageant seuls », selon un communiqué de presse des astronomes – mais l’équipe n’a eu que quelques semaines pour effectuer des tests avant l’astéroïde. pourrait durer sur son orbite.

« Nous avons douté de nous-mêmes à mort », a déclaré Vishnu Reddy, co-auteur de Sharkey et professeur agrégé de sciences lunaires et planétaires à l’Université de l’Arizona, dans le communiqué de presse.

« J’ai recherché tous les spectres d’astéroïdes géocroiseurs que nous avons obtenus, et rien ne l’a égalé », a déclaré Sharkey dans le communiqué de presse.

Il était difficile d’étudier l’astéroïde. Non seulement elle est environ 4 millions de fois plus faible que l’étoile la plus faible que l’œil humain puisse voir, mais Kamo Aliwa a une orbite tout à fait unique qui s’incline autour de la Terre. Au plus près, il est à 9 millions de miles (14 484 096 kilomètres) et il n’est fermé que quelques semaines en avril.

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En 2020, des chercheurs gênés par COVID-19 ont fermé le télescope Big-Eyed sur le mont Graham dans le sud de l’Arizona, l’un des télescopes suffisamment grands pour capturer l’astéroïde lointain.

Mais lorsque les astronomes ont vu l’astéroïde en avril 2021, ils n’ont pas pu nier les données : alors que l’astéroïde pourrait être composé du même matériau – du silicate – que d’autres astéroïdes, Kamo’oalewa a libéré une sorte de lumière réfléchie comme les roches lunaires libérées par la NASA . Les missions Apollo décollent, indiquant qu’elles pourraient provenir de la Lune. L’orbite étrange de Kamo’oalewa, contrairement à d’autres astéroïdes géocroiseurs, était également une preuve des origines de la lune. L’orbite est très similaire à celle de la Terre, mais avec une « inclinaison minimale ».

« Il est très peu probable qu’un astéroïde géocroiseur de type parc passe à une orbite de type satellite comme Kamo’oalewa », a déclaré Renu Malhotra, professeur de sciences planétaires à l’Université d’Arizona qui a dirigé l’analyse de l’orbite, dans le communiqué de presse. . .

« Ce printemps, nous avons reçu des notes de suivi indispensables et nous nous sommes dit: » Wow, c’est réel « , a déclaré Sharkey.  » C’est plus facile à expliquer avec la lune qu’avec les autres idées. « 

L’équipe pense qu’il s’agit du premier exemple d’astéroïde apparu sur la lune, selon le communiqué de presse. Mais il est peu probable qu’il reste indéfiniment dans son orbite actuelle.

« Il ne restera pas très longtemps dans cette orbite particulière, à peu près 300 ans dans le futur, et nous estimons qu’il a atteint cette orbite il y a environ 500 ans », a déclaré Malhotra.

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L’équipe spécule que Kamo’oalewa s’est peut-être séparé de la lune à la suite d’une autre collision d’astéroïdes, mais ils n’ont pas encore été en mesure de confirmer leur théorie. Ils prévoient de faire plus de tests lorsque Kamo`oalewa réapparaîtra en avril 2022.