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Le fossile d’un lézard marin géant montre la diversité de la vie avant d’entrer en collision avec l’astéroïde

Le mosasaure géant de la fin du Crétacé au Maroc, qui aurait pu atteindre une longueur de huit mètres, est la troisième nouvelle espèce décrite dans la région en moins d’un an, portant le nombre total d’espèces à au moins 13.

La grande diversité des animaux montre comment les mosasaures, les lézards marins géants associés aux serpents et aux dragons de Komodo, ont prospéré au cours du dernier million d’années du Crétacé avant cela, et la plupart des espèces sur Terre ont été anéanties par un impact géant. Un astéroïde il y a 66 millions d’années.

La nouvelle espèce, appelée Pluridens serpentis, a une mâchoire longue et élancée avec plus d’une centaine de dents acérées en forme de crocs pour attraper de petites proies comme les poissons et les calmars. Par rapport aux espèces apparentées, leurs yeux étaient petits, indiquant une mauvaise vision. Mais le museau avait des dizaines de trous pour les nerfs, indiquant la capacité de chasser en détectant les mouvements de l’eau et les changements de pression. Ces nerfs peuvent être sensibles aux changements subtils de la pression de l’eau, une adaptation observée chez les anguilles.

«Habituellement, lorsque les animaux développent de petits yeux, c’est parce qu’ils dépendent davantage d’autres sens», a déclaré le Dr Nick Longrich, maître de conférences au Milner Center for Evolution de l’Université de Bath, qui a dirigé l’étude.

Le fait que Pluridens ait beaucoup de nerfs au visage pourrait signifier qu’il utilisait des changements de pression de l’eau pour détecter les animaux dans des conditions de faible luminosité, soit la nuit, soit dans les eaux profondes et sombres. Les mosasaures peuvent également avoir d’autres sens à leur disposition.

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«S’il n’utilisait pas les yeux, il était très probable qu’il utilisait sa langue pour chasser, comme un serpent», dit-il. «De nombreux serpents d’eau et lézards – serpents de mer, serpents limiers, moniteurs d’eau – époussettent leurs langues fourchues sous l’eau, en utilisant des signaux chimiques pour suivre leurs proies. Les mosasaures auraient pu ressembler à des baleines et des dauphins, il est donc tentant de supposer qu’ils vivent comme eux.

« Mais ce sont des bêtes complètement différentes – ce sont d’énormes lézards – donc il est possible qu’ils aient agi comme eux. »

Alors que la plupart de ses parents étaient jeunes, seulement quelques mètres de long, le pâturin était grand, peut-être huit mètres de long. Les plus gros individus avaient des mâchoires épaisses et lourdes.

« Il est possible que les hommes plus âgés se battent avec ces mâchoires », a déclaré le Dr Longrich. « Chez certaines baleines à bec, les mâles ont d’énormes mâchoires qu’ils utilisent pour le combat, et les cachalots mâles peuvent être très agressifs. Les mâchoires de certains Pluridens montrent des blessures cicatrisantes, indiquant des combats violents. »

Le moosaasaura marocain était très diversifié. Certains avaient de petites dents pour attraper les poissons et les calmars, d’autres avaient des dents acérées pour écraser les crustacés, les huîtres et les ammonites, tandis que d’autres avaient des dents conçues pour couper ou déchirer d’autres animaux marins – y compris d’autres mosasaures.

Pluridens porte à 13 le nombre de mosasaures connus depuis le dernier Crétacé au Maroc, mais les chercheurs indiquent qu’il est peu probable qu’il s’agisse de la dernière nouvelle espèce.

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« La diversité de ces fossiles est tout simplement incroyable », a déclaré le Dr Longrich. « En dehors de la diversité en déclin, le mosasaure semble atteindre son apogée juste avant son extinction. »

«Nous ne voyons aucune preuve que ce groupe luttait avant de s’éteindre – d’un point de vue évolutif, ils réussissaient, ils ont tout fait correctement – mais rien ne peut vous préparer à un astéroïde.

« C’est une nouvelle espèce d’un grand prédateur de huit mètres de long qui confirme la diversité des animaux des mers avant la crise du Crétacé », a déclaré le co-auteur de l’étude, le Dr Noureddine Jalil du Musée d’histoire naturelle à l’Université de la Sorbonne (France).

« Pluridens serpentis souligne l’importance du patrimoine fossile du Maroc pour aider à illustrer l’histoire de la vie. »

L’article a été co-écrit par le Dr Nathalie Bardi, spécialiste des phosphates, en particulier des phosphates du Maroc, au Muséum national d’histoire naturelle de Paris.

«Travaillant sur ce groupe de reptiles marins depuis plus de 20 ans, je n’ai jamais cessé d’être étonnée de l’incroyable diversité de ces prédateurs, qui vivaient tous là-bas et partageaient l’espace disponible et les ressources alimentaires», a-t-elle déclaré.

« Ces dernières découvertes démontrent pleinement que la liste des espèces présentes ici est loin d’être close et que l’avenir réserve encore de belles surprises et découvertes! »

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L’étude, menée en coopération avec des chercheurs du Muséum d’Histoire Naturelle de l’Université de la Sorbonne (France), de l’Office du Chérif des Phosphates (OCP) et de l’Université de Cadi Ayyad (Maroc), Recherche du Crétacé.

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