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Les astronomes découvrent plus de 300 nouvelles exoplanètes possibles

New York: Une équipe internationale d’astronomes a identifié 366 nouvelles exoplanètes, en utilisant les données de la mission K2 du télescope spatial Kepler de la NASA.

Les résultats, qui sont décrits dans un article de recherche publié dans l’Astronomical Journal, montrent un système planétaire composé d’une étoile et d’au moins deux planètes géantes gazeuses, chacune à peu près de la taille de Saturne et situées inhabituellement proches l’une de l’autre.

Cette découverte est importante car il est rare que des géantes gazeuses – comme Saturne dans le système solaire – se trouvent aussi près de leur étoile hôte qu’elles l’étaient dans ce cas.

Les chercheurs ne peuvent pas expliquer pourquoi cela se produit là-bas, mais cela rend la découverte particulièrement utile car elle peut aider les scientifiques à mieux comprendre les paramètres de développement des planètes et des systèmes planétaires.

« La découverte de chaque nouveau monde offre un aperçu unique de la physique qui joue un rôle dans la formation des planètes », a déclaré l’auteur principal John Zink, chercheur postdoctoral à l’Université de Californie à Los Angeles.

Les résultats pourraient être une étape importante pour aider les astronomes à comprendre quels types d’étoiles sont susceptibles d’avoir des planètes en orbite et ce que cela indique les éléments constitutifs nécessaires à la formation réussie des planètes, selon l’étude.

« Nous devons examiner une grande variété d’étoiles, pas seulement des étoiles comme notre Soleil, pour comprendre cela », a déclaré Zink.

Le terme « exoplanète » est utilisé pour décrire les planètes en dehors du système solaire. Le nombre d’exoplanètes identifiées par les astronomes est inférieur à 5 000 au total, donc l’identification de centaines de nouvelles planètes est une avancée majeure.

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La mission originale de Kepler a pris fin de manière inattendue en 2013 lorsqu’une défaillance mécanique a empêché le vaisseau spatial de pointer avec précision le morceau de ciel qu’il observait depuis des années.

Mais les astronomes ont réutilisé le télescope pour une nouvelle mission connue sous le nom de K2, qui vise à identifier des exoplanètes proches d’étoiles lointaines. Les données de K2 aident les scientifiques à comprendre comment l’emplacement des étoiles dans la galaxie affecte le type de planètes qui peuvent se former autour d’elles.