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Je n'ecris pas ces immondes critiques de cinéma

Les start-up américaines, longtemps boudées au profit des paris sur Internet, suscitent à nouveau l’enthousiasme.

Oakland, Californie (Reuters) – Les capital-risqueurs de la Silicon Valley, longtemps concentrés sur les sociétés de logiciels et d’Internet, réinjectent leur argent dans l’industrie des semi-conducteurs, attirés par la promesse d’une nouvelle génération de puces d’IA qui pourraient défier les entreprises établies. Comme Intel Corp . Et Nvidia Corp.

La nouvelle vague d’innovation dans les semi-conducteurs ne fera pas grand-chose pour remédier à la pénurie d’anciennes puces technologiques qui affligent l’industrie automobile et d’autres industries. La pénurie découle d’une combinaison de facteurs, car les constructeurs automobiles, qui ont fermé leurs usines pendant la pandémie COVID-19 l’année dernière, sont en concurrence avec l’industrie tentaculaire de l’électronique grand public pour l’approvisionnement en puces.

L’enthousiasme pour les startups de puces est principalement le résultat des entreprises utilisant des logiciels d’IA ayant besoin de processeurs spéciaux capables d’exécuter efficacement des algorithmes d’apprentissage automatique qui nécessitent un vaste éventail de données – le cœur d’une entreprise d’IA en plein essor.

Des fabricants de puces innovants, dont SambaNova Systems, Groq et Cerebras Systems, affirment qu’ils construisent des puces capables d’exécuter des tâches d’IA mieux que les processeurs Nvidia, dont les chipsets graphiques polyvalents – conçus à l’origine pour les jeux vidéo – dominent le marché de l’IA.

Andrew Feldman, co-fondateur et PDG, a déclaré: «Comment une voiture peut-elle être amusante à conduire et bonne pour emmener des enfants et des ballons de football jouer au football et transporter des marchandises, des briques et des déchets? La réponse est qu’elle ne le peut pas.» De Cerebras Systems, faisant valoir que les algorithmes d’IA ont besoin de tranches spécifiques plutôt que de tranches pouvant servir à plusieurs fins.

L’innovation de Cerebras est une très grosse puce, 56 fois la taille d’un timbre-poste, et contenant 2,6 billions de transistors.

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Alan Priestley, analyste chez Gartner, a dénombré plus de 50 entreprises développant actuellement des puces spéciales pour les applications d’IA, et a déclaré qu’il pourrait y en avoir plus. Le marché devrait être évalué à plus de 70 milliards de dollars d’ici 2025, contre 23 milliards de dollars en 2020.

Pour un graphique des prévisions de revenus des semi-conducteurs de Gartner AI:

Graphique Reuters

Le financement des investissements pour les sociétés de puces américaines émergentes a atteint 1,8 milliard de dollars l’année dernière, le niveau le plus élevé depuis au moins deux décennies, selon la société de données PitchBook. Un autre 1,4 milliard de dollars a déjà été investi cette année.

Pour un graphique du capital d’investissement américain dans les sociétés de semi-conducteurs:

Graphique Reuters

En avril seulement, SambaNova a déclaré avoir levé 676 millions de dollars pour des puces AI reconfigurables. Groq, qui bénéficie d’une conception monocœur ultra-puissante, rapide et facile à programmer, a annoncé avoir levé 300 millions de dollars. Les dirigeants des deux sociétés ont déclaré à Reuters que les cycles de financement étaient plus importants que prévu en raison du fort intérêt des investisseurs.

Les opportunités suscitent désormais l’intérêt des sociétés de capital-risque à prédominance logicielle telles que Battery Ventures, Bessemer Venture Partners et Foundation Capital. Brendan Burke, analyste chez PitchBook, a déclaré avoir été parmi les investisseurs les plus actifs dans le domaine des semi-conducteurs au cours des deux dernières années.

Darmesh Thaker, associé général de Battery Ventures, a déclaré qu’il avait commencé à envisager d’investir dans des puces il y a quelques années après avoir remarqué que toutes ses sociétés de logiciels d’IA travaillaient avec Nvidia.

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« Nous avons dit: ‘Hé, il pourrait y avoir une opportunité de construire une autre Nvidia dans tout cet espace autour de l’IA. »

Bessemer Venture Partners et Foundation Capital n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Ian Buck, directeur général de l’informatique accélérée de Nvidia, a déclaré qu’il était convaincu que la société restera en tête du jeu de puces IA. Les GPU de Nvidia ont évolué au cours des sept dernières années pour répondre aux besoins des logiciels d’IA, avec certaines puces spécialement conçues pour gérer l’intelligence artificielle.

Les subventions seront

Peter Barrett, associé général de Playground Global, investisseur en phase de démarrage, affirme que les nouveaux matériaux et technologies pour la construction de puces stimulent l’innovation dans des domaines au-delà de l’intelligence artificielle. Il a cité des puces pour ordinateurs quantiques, une nouvelle technologie qui utilise des particules subatomiques pour stocker et traiter des informations.

Toute cette activité intervient alors que le gouvernement américain met fin à de nouveaux programmes de subventions pour soutenir l’industrie nationale des puces. Andy Rappaport, un nouveau membre du conseil d’administration de Groq qui a investi dans les puces depuis des décennies, estime que l’instabilité géopolitique et la concurrence entre les États-Unis et la Chine pourraient pousser les sociétés de capital-risque à investir non seulement dans des entreprises de conception de puces, mais même dans la fabrication. «Si le gouvernement fédéral veut renoncer à mes retours et garantir mon risque, alors vous pouvez voir un scénario crédible où un nouvel acteur manufacturier pourrait émerger», a-t-il déclaré.

Cela, à son tour, pourrait conduire à davantage de paris sur les entreprises de conception de puces. Le propriétaire de capital-risque Hany Nada d’ACME Capital, faisant référence aux fournisseurs de circuits intégrés ou de puces, a déclaré: « Si je sais que la fabrication n’est plus un problème, cela me permet d’investir plus facilement dans des sociétés de circuits intégrés. »

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Ironiquement, avec les puces d’IA, il est devenu plus facile pour les algorithmes d’IA d’améliorer la fabrication de puces, de réduire les coûts et de rouvrir la fabrication pour les startups, a déclaré Matthew Putman, qui a lancé Nanotronics en 2011 pour faire exactement cela, et avait un investissement précoce de Peter. . Le Fonds des fondateurs Thiel.

D’ici 2019, Nanotronics a levé environ 90 millions de dollars. Putnam ne s’inquiète plus de la source du financement.

«En 2013 ou 2014, lorsque je suis entré, si vous n’aviez pas d’application ou de logiciel d’entreprise SaaS, vous ne sauteriez pas la réceptionniste», a-t-il déclaré, ajoutant que cela se produisait même après que le Founders Fund ait investi. « Cela a beaucoup changé. »

Reportage de Jane Lanhai Lee à Oakland, Californie; Edité par Jonathan Weber et Matthew Lewis

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