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L’étude correspond à la vie de Mars dans la météorite située en Antarctique

Les scientifiques ont rapporté jeudi qu’une météorite de Mars vieille de 4 milliards d’années qui a causé une traînée ici sur Terre il y a des décennies ne contient aucune preuve de vie primitive ancienne sur Mars.

En 1996, une équipe dirigée par la NASA a annoncé que des composés organiques dans la roche avaient été laissés par des organismes vivants. D’autres scientifiques ont été sceptiques et les chercheurs ont démystifié cette hypothèse pendant des décennies, plus récemment une équipe dirigée par Andrew Steele de la Carnegie Institution for Science.

Steele a déclaré que de petits échantillons de la météorite montrent que les composés riches en carbone sont en fait le résultat de l’eau – salée ou probablement salée – qui coule sur la roche depuis longtemps. Les résultats paraissent dans la revue Science.

Au cours de la période humide de Mars et au début du passé, au moins deux impacts se sont produits près des roches, réchauffant la surface environnante de la planète, avant qu’un troisième impact ne rebondisse de la planète rouge dans l’espace il y a des millions d’années. La roche de 4 livres (2 kilogrammes) a été découverte en Antarctique en 1984.

Selon les chercheurs, l’eau souterraine se déplaçant à travers les fissures de la roche, alors qu’elle se trouvait encore à la surface de Mars, a formé les minuscules boules de carbone qui sont présentes. Ils ont dit que la même chose pourrait se produire sur Terre et pourrait aider à expliquer la présence de méthane dans l’atmosphère de Mars.

Mais deux des scientifiques impliqués dans l’étude originale ont contesté ces dernières découvertes, les qualifiant de « décevantes ».

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« Alors que les données présentées s’ajoutent progressivement à nos connaissances (des météorites), l’explication n’est pas nouvelle et n’est pas étayée par la recherche », ont écrit Kathy Thomas Kiberta et Simon Klimt, chercheurs en matériaux astronomiques au Johnson Space Center de la NASA à Houston.

Ils ont ajouté que « des spéculations non étayées ne font rien pour résoudre le mystère entourant l’origine de la matière organique » dans la météorite.

Selon Steele, les avancées technologiques ont rendu possibles les nouvelles découvertes de son équipe.

Il a fait l’éloge des mesures effectuées par les chercheurs originaux et a noté que l’hypothèse de la revendication de la vie était une « explication raisonnable » à l’époque. Il a déclaré que lui et son équipe – qui comprend des scientifiques de la NASA, des scientifiques allemands et britanniques – étaient intéressés à présenter leurs résultats « pour ce qu’ils sont, une découverte très excitante sur Mars plutôt qu’une étude visant à réfuter » l’hypothèse de départ.

Steele a déclaré dans un e-mail, faisant référence aux océans souterrains des lunes de Saturne et de Jupiter.

Selon Steele, la seule façon d’établir si Mars a vécu ou a encore une vie microbienne est de rapporter des échantillons sur Terre pour analyse. La sonde Perseverance de la NASA sur Mars a collecté six échantillons à ramener sur Terre d’ici une dizaine d’années ; Trois douzaines d’échantillons sont nécessaires.

Après des millions d’années de dérive dans l’espace, la météorite a atterri sur un champ de glace en Antarctique il y a des milliers d’années. Le petit lot gris-vert tire son nom – Allan Hills 84001 – des collines dans lesquelles il a été trouvé.

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Cette semaine encore, un morceau de cette météorite a été utilisé dans une expérience unique en son genre à bord de la Station spatiale internationale. Examen d’un petit échantillon au microscope électronique à balayage ; Thomas-Keprta a travaillé à distance depuis Houston. Les chercheurs espèrent utiliser le microscope pour analyser des échantillons géologiques dans l’espace – sur la lune un jour, par exemple – et des débris qui pourraient détruire l’équipement de la station ou mettre en danger les astronautes.