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Tampa en danger alors que la tempête tropicale Elsa gagne en force près de la côte du golfe

Rue. PETERSBOURG, Floride – La tempête tropicale Elsa prend de l’ampleur et risque de se transformer en ouragan avant d’atteindre le rivage de Floride, ont rapporté mardi les météorologues. Des pluies torrentielles ont frappé les Caraïbes et les Florida Keys et ont compliqué la recherche de survivants dans l’effondrement meurtrier d’un complexe d’appartements dans la région de Miami il y a 12 jours.

En plus des vents destructeurs et des pluies torrentielles, le US National Hurricane Center, basé à Miami, a mis en garde contre les tempêtes potentiellement mortelles, les crues éclair et les tornades éparses. Un avertissement d’ouragan a été émis sur une longue étendue de côte, d’Egmont Key à l’embouchure de Tampa Bay jusqu’à la rivière Steinhatchee dans le Big Bend en Floride. L’atterrissage était prévu quelque part entre les deux.

Les experts disent que la région de Tampa est très vulnérable aux ondes de tempête car les eaux au large et la baie de Tampa sont assez peu profondes. Le gouverneur Ron DeSantis a déclaré que la région serait durement touchée par la tempête pendant la nuit.

« Ce n’est pas le moment de s’amuser » car « nous avons des conditions dangereuses là-bas », a déclaré DeSantis lors d’une conférence de presse mardi. Il a déclaré que la tempête devrait toucher terre entre 8 heures et 9 heures mercredi.

Cependant, sur les villes balnéaires des îles barrières le long de la côte du golfe, les affaires se sont déroulées à peu près comme d’habitude avec quelques volets ou panneaux de contreplaqué se levant tôt mardi. Des sacs de sable gratuits ont été livrés à plusieurs endroits et un nombre limité d’abris anti-tempête ont ouvert mardi matin dans au moins quatre comtés autour de la région de Tampa Bay, bien qu’aucun ordre d’évacuation n’ait été émis.

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Nancy Brindley, 85 ans, qui vit dans une maison en bord de mer construite en 1923, a déclaré qu’elle avait été touchée par 34 cyclones tropicaux précédents et qu’elle n’avait pas de volets aux fenêtres. Sa principale préoccupation est de savoir ce qu’il adviendra du sable de la plage voisine et des dunes de sable qui protègent sa maison et les autres. Il résiste à la tempête.

« La principale préoccupation ici est que s’il n’accélère pas et décide de caler, une érosion massive se produira », a-t-elle déclaré.

Les amis Chris Wirtz, 47 ans, et Brendan Peregrine, 44 ans, séjournaient dans une auberge en bord de mer avec leurs familles. Les deux viennent de Tampa, à environ 40 kilomètres de l’autre côté de la baie et ont subi plusieurs tempêtes.

« Avant de partir, nous savions que cela allait arriver », a déclaré Wirts.

D’autres n’ont pas pris de risque. Annie Jones, 51 ans, a vécu toute sa vie le long de la côte du golfe. Elle achetait de la glace et de la nourriture dans une épicerie locale avant la tempête.

« J’ai vu cela se produire au fil des ans et j’ai décidé de télécharger », a déclaré Jones.

Dans la région de Tampa Bay d’environ 3,5 millions de personnes, les événements, les bureaux du gouvernement et les écoles ont été fermés tôt mardi avant la tempête. L’aéroport international de Tampa ferme à 17h.

Duke Energy, le principal service public d’électricité de la région de Tampa Bay, a déclaré dans un communiqué qu’il comptait environ 3 000 employés, entrepreneurs, arboriculteurs et personnel de soutien prêts à répondre aux pannes de courant au lendemain de la tempête. Des équipages supplémentaires sont amenés d’autres États desservis par Duke Energy. « Nous sommes formés et préparés, et nous voulons nous assurer que nos clients sont en sécurité et préparés à tous les effets de la tempête », a déclaré Todd Fountain, directeur des installations de Floride.

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Jane Castor, maire de Tampa, a déclaré que le cinquième match de la finale de la Coupe Stanley entre le Lightning de Tampa Bay et les Canadiens de Montréal, prévu mercredi soir, aura lieu. Lightning mène la série de championnats de la LNH 3-1 et pourrait remporter le titre.

Des amas de pluie ont atteint Surfside sur la côte atlantique de la Floride, inondant les ruines des tours sud de Champlain, qui se sont effondrées le 24 juin, tuant au moins 36 personnes. Des responsables ont déclaré que les équipes de recherche et de sauvetage avaient travaillé sous la pluie pour plus de 100 autres personnes portées disparues, bien que la foudre ait forcé les sauveteurs à arrêter leur travail pendant deux heures tôt mardi.

Les vents maximums soutenus d’Elsa ont atteint 70 mph (112 km/h) mardi après-midi. Son noyau se trouvait à environ 250 kilomètres au sud-ouest de Tampa. Il continuait de se déplacer vers le nord à 10 mph (16 km/h), selon le National Hurricane Center.

DeSantis a étendu l’état d’urgence à 33 comtés.

Après la Floride, les météorologues s’attendaient à ce qu’Elsa frappe les côtes de la Géorgie et de la Caroline du Sud, dont certaines parties étaient sous surveillance des tempêtes tropicales.

Le virage d’Elsa vers l’ouest a évité un coup direct sur les Florida Keys inférieures, mais les îles ont encore eu beaucoup de pluie et de vent mardi.

Les autorités cubaines ont évacué 180 000 personnes pour protester contre la possibilité de fortes inondations causées par une tempête qui a déjà balayé plusieurs îles des Caraïbes, tuant au moins trois personnes.

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Elsa est la première tempête enregistrée avec un cinquième nom, a déclaré Brian McNoldy, chercheur sur les ouragans à l’Université de Miami.