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Un hélicoptère d’innovation de la NASA effectue son premier vol historique à la surface de Mars

L’hélicoptère expérimental de la NASA sur Mars est passé de la surface rouge poussiéreuse de la planète à l’air mince lundi, réalisant son premier vol propulsé et contrôlé sur une autre planète.

La victoire a été saluée comme un moment pour les frères Wright. L’hélicoptère miniature de 1,8 kilogramme nommé Ingenuity, transportait en fait un morceau de tissu d’aile du Wright Flyer de 1903, qui a marqué une histoire similaire à Kitty Hawk, en Caroline du Nord.

“Nous pouvons maintenant dire que les humains ont piloté un hélicoptère sur une autre planète”, a annoncé la chef de projet MiMi Aung à son équipe.

Les contrôleurs de vol californiens ont confirmé le court saut d’Ingenuity après avoir reçu des données via le Perseverance Wagon, situé à plus de 65 mètres. La créativité est arrivée lors d’un voyage vers Mars avec persévérance, s’accrochant au ventre du rover quand ils ont atteint un ancien delta du fleuve en février.

L’offre d’hélicoptères américains de 85 millions de dollars était considérée comme à haut risque, mais très rémunératrice.

«Chaque scientifique n’a droit qu’à un premier vol», a noté Ong plus tôt ce mois-ci. S’exprimant sur un webcast de la NASA tôt lundi, elle l’a décrit comme «le rêve ultime».

Ong et son équipe ont dû attendre une angoissante plus de trois heures avant de savoir si le vol préprogrammé avait réussi à 287 millions de kilomètres. Ajout à leur anxiété: un bug logiciel qui a empêché l’hélicoptère de décoller une semaine plus tôt et qui a poussé les ingénieurs à chercher une solution.

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Des applaudissements, des acclamations et des rires ont éclaté dans le centre des opérations lorsque le succès a finalement été déclaré. Il y avait plus lorsque la première image en noir et blanc est apparue sur les écrans, montrant l’ombre d’Ingéniosité planant sur la surface de Mars. Puis sont venues les superbes images colorées de l’hélicoptère redescendant à la surface, qui ont été capturées par la persévérance, conduisant à encore plus d’applaudissements.

Les détails étaient rares au début, mais la NASA visait un vol de 40 secondes. L’hélicoptère était censé s’élever de trois mètres, planer jusqu’à 30 secondes, puis faire le tour du rover et atterrir près de l’endroit où il a été lancé.

Pour accomplir tout cela, les pales du rotor jumelé de l’hélicoptère ont dû tourner à 2 500 tr / min – cinq fois plus vite qu’elles ne l’étaient au sol. Avec une atmosphère de seulement 1% de l’épaisseur de la surface de la Terre, les ingénieurs ont dû construire un hélicoptère suffisamment léger – avec des pales tournant assez vite – pour générer cette portance de l’au-delà. En même temps, il devrait être assez fort pour résister aux vents de Mars et au froid mordant.

Ce qu’il faut pour y parvenir

Plus de six ans dans la fabrication, la créativité est un os nu, de 50 cm de haut, un hachoir à quatre pattes. Le fuselage, qui contient toutes les batteries, radiateurs et capteurs, a la taille d’une boîte à mouchoirs. Les rotors en fibre de carbone remplis de mousse sont les plus gros des pièces: chaque paire mesure 1,2 mètre de long d’un bout à l’autre.

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L’hélicoptère est monté avec un panneau solaire pour recharger les batteries, ce qui est essentiel pour sa survie pendant les nuits de Mars – 90 degrés Celsius.

La NASA a choisi une étendue relativement plate et sans roches pour l’aéroport d’Ingenuity, mesurant 10 mètres sur 10 mètres. Il s’est avéré être à moins de 30 mètres du site d’atterrissage d’origine du cratère Jezero. L’hélicoptère a été lancé du rover à l’aéroport le 3 avril. Les commandes de vol ont été envoyées dimanche, après que les contrôleurs aient envoyé une correction logicielle de la pale de rotor.

Le petit et gigantesque hélicoptère de travail a attiré l’attention du monde entier, depuis son lancement avec persévérance en juillet dernier jusqu’à aujourd’hui. Même Arnold Schwarzenegger s’est joint à l’amusement, alors qu’il recherchait la créativité ce week-end via Twitter. “Allez pour l’hélicoptère!” Il a crié et a reconstitué une réplique du film de science-fiction de 1987 prédateur.

Pas moins de cinq vols en hélicoptère sont prévus, chacun de plus en plus ambitieux. Si la démonstration réussit, elle pourrait ouvrir la voie à une flotte de drones sur Mars dans les décennies à venir, offrant des vues aériennes, transportant des colis et servant d’éclaireurs aux astronautes. Les hélicoptères à haute altitude pourraient également bénéficier ici sur Terre – imaginez des hélicoptères naviguant facilement dans l’Himalaya.

L’équipe Ingenuity a jusqu’au début mai pour effectuer les vols d’essai. En effet, la sonde doit poursuivre sa mission principale: collecter des échantillons de roche qui pourraient contenir des preuves de la vie passée sur Mars, pour revenir sur Terre dans une décennie.

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Jusque-là, la persévérance surveillera la créativité. Les ingénieurs aéronautiques les appellent affectueusement Percy et Jenny. “Older Sister regarde”, a déclaré Elsa Jensen de Malin Space Science Systems, le principal opérateur de caméra sur le rover.