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Une étude suggère que les fossiles de l’Arctique canadien pourraient être le plus vieil animal jamais trouvé

Une nouvelle étude canadienne controversée a révélé que les fossiles formés il y a 890 millions d’années dans ce qui est maintenant les Territoires du Nord-Ouest pourraient être la plus ancienne preuve de vie animale jamais trouvée.

Une nouvelle étude d’Elizabeth Turner, professeure de sciences de la terre à l’Université Laurentienne à Sudbury, en Ontario, indique que les minuscules fossiles sont des restes « probables » d’un ancien squelette d’éponge. Publié dans Nature aujourd’hui.

“Les découvertes, si elles sont vérifiées, peuvent représenter le plus ancien corps animal fossilisé connu et peuvent précéder les plus anciens fossiles d’éponges incontestées d’environ 350 millions d’années”, a averti un communiqué de presse de la revue intitulé “Possible Evidence for Early Animal Life”.

Cela les rendrait également plus vieux que le plus ancien fossile animal confirmé à ce jour à plus de 300 millions d’années, Fossiles vieux de 574 millions d’années de Mistaken Point, NL Et Dickinsonia, une créature marine de forme ovale ressemblant à une feuille qui a grandi jusqu’à 1,22 mètre de long et a vécu il y a 558 millions d’années..

La plus ancienne éponge confirmée – largement considérée comme le groupe d’animaux le plus ancien – a vécu il y a 535 millions d’années.

Il s’agit du squelette d’une éponge de bain moderne ou d’une éponge cornée de Grèce vue au microscope, qui a une structure similaire à celle des fossiles. (Elizabeth Turner/Université Laurentienne)

Turner a déclaré qu’elle avait d’abord trouvé les fossiles dans des poches et des crevasses d’anciens coraux appelés stromatolites qui ont été construits par des microbes photosynthétiques appelés cyanobactéries tout en étudiant les mêmes microbes pour son doctorat dans les années 1990.

Alors que d’anciens récifs arctiques sont maintenant trouvés – plus précisément, leurs restes fossilisés sont des gisements de calcaire dans les monts Mackenzie, qui se trouvent dans les Territoires du Nord-Ouest près de la frontière du Yukon – il y a 890 millions d’années, ils étaient beaucoup plus proches de l’équateur au milieu d’un continent géant. appelé Rodinia, dans une mer intérieure peu profonde.

Les fossiles ressemblaient à des vers et faisaient la moitié de la largeur d’un cheveu humain, se ramifiant et se rejoignant à nouveau. Turner était fasciné, car il s’agissait de structures complexes et soupçonnait qu’elles n’étaient pas fabriquées par des microbes. Elle les a intrigués pendant des décennies, revenant périodiquement pour collecter plus de spécimens.

et puis récemment, Joachim Rittner en AllemagneEt Robert Riding aux États-Unis et Jeong Hyun Lee en Corée, a publié des recherches montrant comment des fossiles similaires peuvent être formés à partir d’éponges cornées, le type d’éponge utilisé pour fabriquer des éponges de salle de bain commerciales.

“C’est vraiment identique à celui que j’avais dans mon rock beaucoup plus ancien”, a déclaré Turner. “Il n’y avait pas d’autres explications vraiment viables pour cette substance.”

Elizabeth Turner, professeure de sciences de la Terre à l’Université Laurentienne, était l’auteur du nouveau document de recherche. Sur cette photo, vous effectuez un travail de terrain sans rapport sur l’île de Baffin Nord au Nunavut. (C. Gilbert)

Elle a déclaré que les poches de corail et les crevasses des monts Mackenzie où des fossiles d’éponges ressemblant à des vers ont été trouvés ressemblent aux environnements dans lesquels vivent les éponges aujourd’hui.

Il faisait trop sombre pour que les cyanobactéries y vivent, de sorte que les microbes ne rivaliseraient pas avec les éponges pour l’espace et d’autres ressources. Mais il était suffisamment proche pour que l’éponge capte une partie de l’oxygène produit par les microbes, qui manquait à l’époque.

Les microbes peuvent également produire une source de nourriture sous forme de boue, ce que font encore leurs parents modernes, surnommé « l’écume des étangs ».

Ce que pensent les autres scientifiques

Dans un geste inhabituel, puisque l’examen par les pairs est généralement anonyme, Nature a révélé que Reitner, Riding et Lee avaient tous examiné l’article de Turner. Riding et Lee ont tous deux souligné qu’ils pensaient que l’interprétation de Turner était correcte.

C’est une “découverte très excitante”, dit Riding.

“L’organisation et la subtilité de ce modèle, je pense, sont très distinctives”, a-t-il déclaré à CBC News dans une interview téléphonique, notant que les fossiles sont exceptionnellement bien conservés. “Et si je trouvais ce motif dans des roches plus jeunes, je dirais avec certitude que c’était une éponge.”

Il a déclaré que l’éponge a longtemps été considérée comme l’animal le plus ancien et qu’elle devrait avoir évolué à peu près au moment où ces fossiles se sont formés.

Cependant, Riding a reconnu que la simplicité et l’âge exceptionnel des fossiles signifiaient que d’autres scientifiques pourraient avoir besoin de plus de conviction.

Il pense que de plus en plus de gens commenceront à rechercher ces types de fossiles et pourraient commencer à les vérifier pour les empreintes biochimiques laissées par les éponges, qui ont été trouvées dans des fossiles plus jeunes. Cela convaincrait les sceptiques, a-t-il déclaré, mais a ajouté: “À mon avis, c’est un fossile spongieux.”

C’est l’un des sites des monts Mackenzie dans les Territoires du Nord-Ouest. Les montagnes contiennent du calcaire provenant d’énormes anciens récifs coralliens, où les fossiles ont été trouvés. (Elizabeth Turner/Université Laurentienne)

Certains chercheurs sont sceptiques

D’autres chercheurs contactés par CBC News étaient plus sceptiques.

Jonathan Antcliffe est paléontologue à l’Université de Lausanne en Suisse Autrefois contestée, d’autres découvertes de fossiles des « plus vieilles éponges ».

Les fossiles sont généralement identifiés par des caractéristiques uniques et distinctes de ce groupe, a-t-il dit, et il y en a beaucoup pour les éponges, y compris des éléments squelettiques durs appelés spicules qui se fossilisent bien. Ceux-ci n’ont pas été trouvés dans ce fossile.

Bien que les éponges cornues n’aient pas de spicules, Antcliffe a déclaré qu’elles étaient l’un des “groupes les plus étranges” d’éponges modernes. Il a ajouté que les spicules doivent être présents même dans les éponges les plus anciennes, car ils sont contenus dans un microbe considéré comme l’ancêtre de l’éponge.

Les éponges de bain modernes ou les éponges cornées n’ont pas de squelette solide, mais sont soutenues par des réseaux de protéines. Les fossiles seraient les restes de réseaux similaires. (Svetlana Lukenko/Shutterstock)

Contrairement à Turner et Riding, il pense que les fossiles peuvent avoir été constitués de différents types de microbes. “Ces choses pourraient être absolument n’importe quoi”, a-t-il déclaré à CBC News. “Il n’y a rien de spécial ici.”

Cheng Tang, chercheur postdoctoral à l’Université de Hong Kong A déjà écrit sur des fossiles d’éponges pas vraiment anciens étant un “problème troublant pour les paléontologues”, étant donné la croyance qu’ils ont évolué beaucoup plus tôt que les fossiles les plus anciens, et que la plupart des éponges modernes (pas les éponges cornées) ont des squelettes solides qui devraient facilement être fossilisés.

Certaines de ses recherches ont révélé que certaines éponges anciennes peuvent ne pas avoir ces squelettes solides.

Mais dans ce cas, a-t-il dit, les fossiles lui rappellent un autre fossile datant d’il y a entre 635 millions et 538 millions d’années et que l’on pensait à l’origine être une éponge. Après une analyse 3D plus détaillée, Les chercheurs ont déterminé que les fossiles étaient très probablement fabriqués par des microbes.

Il a suggéré qu’une analyse 3D plus complexe était nécessaire pour confirmer la découverte de Turner.

“Cette découverte est généralement très intéressante”, a déclaré Cheng dans un e-mail.

“Ce serait un grand pas vers une meilleure compréhension de l’évolution animale précoce si l’interprétation de l’éponge kératosique est enfin confirmée, en particulier compte tenu de son âge … Cependant, comme indiqué dans le titre, ces structures sont mieux nommées comme de probables fossiles d’éponges en raison de leur nombre relativement petit. Caractères enregistrés. “

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